Los diez grandes desafíos globales que la tecnología podría resolver.

Los diez grandes desafíos globales que la tecnología podría resolver.

Ninguno es fácil, pero todos son increíblemente importantes. Muchas veces, estudiantes de diferentes programas académicos me preguntan sobre qué temas podrían abordar en su proyecto de investigación. Aquí están 10, de los más relevantes.

1. Desalinización energéticamente eficiente

Hay aproximadamente 50 veces más agua salada en la tierra que agua dulce. A medida que la población mundial crece y el cambio climático intensifica las sequías, la necesidad de agua dulce se agudizará. Israel ha construido las mayores instalaciones de desalinización por ósmosis inversa del mundo y ahora obtiene la mayor parte del agua de sus hogares del mar, pero ese método requiere mucha energía para ser práctico en todo el mundo. Los nuevos tipos de membranas podrían ayudar. Las técnicas electroquímicas también pueden ayudar a hacer que el agua salobre sea útil para el riego. En lo que respecta a las tecnologías de adaptación al cambio climático, crear agua potable del océano debería ser una prioridad.

2. Predicción del terremoto

Más de 100,000 personas murieron en el terremoto de Haití de 2010, y el tsunami del Océano Índico de 2004, provocado por uno de los terremotos más poderosos jamás registrados, mató a casi un cuarto de millón de personas en Indonesia, Sri Lanka, India y otros lugares. Podemos predecir los huracanes con días y, a veces, con semanas de anticipación, pero los terremotos aún sorprenden. Predecir los terremotos con cierta confianza a mediano plazo permitiría a los planificadores descubrir soluciones duraderas. Una advertencia de al menos unas pocas horas permitiría a las personas evacuar áreas inseguras y podría salvar millones de vidas.

3. Limpieza del océano

Miles de millones de pequeños pedazos de plástico, llamados «microplásticos», ahora están flotando en los océanos del mundo. Gran parte de estos residuos provienen de bolsas o pajitas que se han roto con el tiempo. Está envenenando pájaros, peces y humanos. Los investigadores temen que los efectos sobre la salud humana y el medio ambiente sean profundos, y puede llevar siglos eliminar los cientos de millones de toneladas de plástico que se han acumulado durante décadas. Debido a que la contaminación es tan difusa, es difícil de limpiar y, si bien existen métodos prototipo para abordar los enormes parches de basura oceánicos, no existe una solución para las costas, los mares y los cursos de agua.

4. Almacenamiento de energía a escala de red

Las fuentes de energía renovable, como la eólica y la solar, se están volviendo baratas y más ampliamente desplegadas, pero no generan electricidad cuando el sol no brilla o el viento no sopla. Eso limita la cantidad de energía que pueden suministrar estas fuentes y la rapidez con que podemos alejarnos de fuentes estables como el carbón y el gas natural. El costo de construir suficientes baterías para respaldar las redes completas para los días en que las banderas de generación renovable serían astronómicas. Varios científicos y nuevas empresas están trabajando para desarrollar formas más baratas de almacenamiento a escala de red que pueden durar más tiempo, incluidas las baterías de flujo o los tanques de sal fundida. De cualquier manera, necesitamos desesperadamente una forma más económica y eficiente de almacenar grandes cantidades de electricidad.

5. Decodificación del cerebro

Nuestros cerebros siguen siendo un profundo misterio para los neurocientíficos. Todo lo que pensamos y recordamos, y todos nuestros movimientos, deben estar codificados de alguna manera en los billones de neuronas en nuestras cabezas. Pero ¿cuál es ese código? Todavía hay muchas incógnitas y rompecabezas para comprender cómo nuestros cerebros almacenan y comunican nuestros pensamientos. Descifrar ese código podría llevar a avances en la forma en que tratamos los trastornos mentales como la esquizofrenia y el autismo. Podría permitirnos mejorar las interfaces directas que se comunican directamente desde nuestros cerebros a las computadoras, o incluso a otras personas, un desarrollo que cambia la vida de las personas que están paralizadas por una lesión o enfermedad degenerativa.

6. Vacuna contra la gripe universal

La gripe pandémica es rara pero mortal. Al menos 50 millones de personas murieron en la pandemia de gripe H1N1 de 1918. Más recientemente, alrededor de un millón de personas murieron en las pandemias de 1957 a 1958 y 1968, mientras que algo así como medio millón de personas murieron en una recurrencia de H1N1 en 2009. Los números recientes de muertes son menores en parte porque los virus eran cepas más leves. Puede que no seamos tan afortunados la próxima vez: una variedad particularmente potente del virus podría replicarse demasiado rápido para que una vacuna hecha a la medida pueda combatirla de manera efectiva. Una vacuna universal contra la gripe que protege no solo contra las variantes relativamente menos dañinas sino también contra un brote catastrófico de una vez en un siglo es un desafío crucial para la salud pública.

7. Inteligencia artificial encarnada

El otoño pasado, un video de Atlas, diseñado por Boston Dynamics, barrió Internet. Mostraba al robot saltando pasos como un comando. Esto ocurrió solo dos años después de que AlphaGo venciera al mejor jugador Go del mundo. Atlas no puede jugar Go (está incorporado, pero no es inteligente), y AlphaGo no puede correr (es inteligente, a su manera, pero carece de cuerpo). Entonces, ¿qué pasa si pones la mente de AlphaGo en el cuerpo de Atlas? Muchos investigadores dicen que la verdadera inteligencia artificial general podría depender de la capacidad de relacionar los procesos computacionales internos con las cosas reales en el mundo físico, y que una Inteligencia Artificial adquiriría esa capacidad al aprender a interactuar con el mundo físico como lo hacen las personas y los animales.

8. Tratamiento de la demencia

Más de uno de cada 10 estadounidenses mayores de 65 años tiene Alzheimer; un tercio de los mayores de 85 años lo hacen. A medida que se alarga la vida de las personas, es probable que aumente la cantidad de personas que viven con la enfermedad en los EE. UU., y en todo el mundo. El Alzheimer sigue siendo poco conocido: los diagnósticos concluyentes solo son posibles después de la muerte, e incluso entonces, los médicos debaten la distinción entre el Alzheimer y otras formas de demencia. Sin embargo, los avances en neurociencia y genética están empezando a arrojar más luz. Esa comprensión proporciona pistas sobre cómo podría ser posible reducir o incluso eliminar los efectos devastadores de la enfermedad.

9. Almacenar el dióxido de carbono.

Cortar las emisiones de gases de efecto invernadero por sí solo no será suficiente para evitar aumentos bruscos de las temperaturas globales. También necesitaremos eliminar grandes cantidades de dióxido de carbono de la atmósfera, lo que no solo sería increíblemente caro, sino que también nos presentaría el espinoso problema de qué hacer con todo ese dióxido de carbono. Un número creciente de empresas nuevas están explorando formas de reciclar el dióxido de carbono en productos, incluidos combustibles sintéticos, polímeros, fibra de carbono y concreto. Eso es prometedor, pero lo que realmente necesitaremos es una forma barata de almacenar permanentemente los miles de millones de toneladas de dióxido de carbono que podríamos tener que sacar de la atmósfera.

10. Automóvil sin conductor – Autónomo

Los vehículos autónomos han sido probados durante millones de millas en carreteras públicas. Los programas piloto de entrega y servicios de taxi están en marcha en lugares como los suburbios de Phoenix. Pero los autos sin conductor todavía no están listos para tomar el control de las carreteras en general. Tienen problemas para manejar el tráfico caótico y dificultades con las condiciones climáticas como la nieve y la niebla. Si se pueden hacer confiablemente seguros, podrían permitir una reimaginación total del transporte. Los atascos de tráfico podrían eliminarse y las ciudades podrían transformarse a medida que los estacionamientos dan paso a nuevos desarrollos. Por encima de todo, se espera que los autos que se manejan solos, si se despliegan ampliamente, eliminen la mayoría de los 1.25 millones de muertes anuales causadas por accidentes de tránsito.

Referencia:

MIT Technology Review. (2019). Ten big global challenges technology could solve.

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